Après 15 saisons dans le peloton, l’Organisation nationale des aveugles espagnols a décidé d’arrêter le sponsoring cycliste.

Il n’y aura pas d’équipe Once au départ du prochain Tour de France. Le célèbre groupement espagnol, parrain historique de ce qui fut longtemps la meilleure équipe du monde, a décidé de ne pas renouveler son engagement au terme de la saison 2003. Le co-partenaire depuis 2001, Eroski, stoppe également son partenariat. Le groupe de Manolo Saiz se retrouve donc sans sponsor pour la saison prochaine. L’actuel contrat couvre le prochain Tour d’Espagne, mais n’ira pas au-delà.

4 millions d’euros qui s’envolent

Une nouvelle direction a dernièrement pris en main la Once, qui gère en Espagne une loterie quotidienne au bénéfice des personnes handicapées. Cette direction a décidé de se recentrer sur les activités de base du groupement. Ainsi, la Once sera par exemple partenaire des Jeux Paralympiques 2004. Pour le groupe cycliste, cette décision est lourde de conséquence : Manolo Saiz doit trouver un ou plusieurs partenaires capables d’injecter plus de 4 millions d’euros par an, budget estimé de l’équipe.

La Once aura parrainé l’équipe cycliste de 1989 à 2003, remportant 431 victoires dont 4 Tours d’Espagne. Alex Zülle, Laurent Jalabert et Abraham Olano ont notamment porté ses couleurs. L’actuel leader de l’équipe est Joseba Beloki, victime d’une chute malheureuse dans le Tour 2003. Tout un symbole…