Qu’est-ce qu’on ne ferait pas pour un peu d’audience ! NBC et ESPN battent tous les records en s’adjugeant les droits de diffusion d’une rencontre de football américain le dimanche soir de 2006 à 2011 et le lundi soir jusqu’en 2013.

NBC n’est plus seulement la chaîne des Jeux olympiques, c’est aussi maintenant la chaîne qui diffusera la rencontre du dimanche soir de NFL pour la somme record de 3,6 milliards de dollars ! Il y a huit ans, NBC avait pourtant délaissé le football américain parce qu’elle trouvait les droits trop élevés. Mais NBC n’est pas une chaîne à péage. Ses seules ressources proviennent de la publicité. Et sans audience, les écrans de publicité ne se remplissent pas. Or, le championnat de football américain est une machine à records. Ce qui réjouit Dick Ebersol, président des sports de NBC, qui estime avoir fait une bonne affaire. Le dimanche est la journée des fans de la NFL. S’ils sont fanatiques, ils regarderont les trois matchs de la journée. S’ils sont légèrement fans, ils en suivront deux, dont un sera le match en prime-time. Et s’ils sont des fans dilettantes, il est plus que certain que c’est vers notre match qu’ils se tourneront, analyse Ebersol.

Diffusés depuis 1998 sur la chaîne câblée ESPN, le Sunday Night Football attire entre 9 et 10 millions de téléspectateurs. NBC, qui retransmettra également deux Super Bowls en 2009 et 2012, peut donc espérer une audience bien supérieure et pourquoi pas dépasser ABC (groupe Disney) qui domine le dimanche soir avec 15 millions de téléspectateurs.

La NFL se frotte encore les mains. Aux 3,6 milliards de dollars de NBC, la ligue va également recevoir 8,9 milliards de dollars versés par ESPN (groupe Disney) pour diffuser le Monday Night Football, le match du lundi soir, jusqu’en 2013. Cette rencontre est une institution aux Etats-Unis. Diffusée depuis 1970 sur ABC, le network payait une facture deux fois moins élevée pour le même produit et a confessé perdre 150 millions de dollars par an avec ce programme.

Ces deux nouveaux contrats s’ajoutent à ceux déjà signés en novembre 2004 (voir La Lettre du Sport n°344) par la puissante ligue nord-américaine. La NFL recevra également 712,5 millions de dollars par an de Fox, 622,5 millions de dollars de CBS, 700 millions de dollars de DirecTV, chaîne du satellite, pour la diffusion des rencontres du dimanche après-midi. Au total, et à partir de 2006, la NFL recevra 3,7 milliards de dollars par an en Droits TV, contre 2,4 milliards de dollars jusqu’à présent.